Uniendo océanos con manos chinas

Este mes se ha conmemorado el centenario de la inauguración del Canal de Panamá, una fascinante obra que EEUU construyó en 10 años, entre 1904 y 1914, para ahorrar a los barcos 7.000 kilómetros y tener que irse a la Patagonia, que siempre ha sonado como algo demasiado remoto. Los franceses habían intentado construir el canal décadas antes, después de su exitoso Canal de Suez, pero descubrieron que la selva no era tan fácil de horadar como el desierto, y cedieron la responsabilidad a los estadounidenses.

En el Canal de Panamá trabajaron decenas de miles de obreros de muchos países. Por supuesto, entre ellos había chinos, pero su importancia fue menor que en la de otras grandes obras que, sin ser tan famosas como el canal, «unieron» el Pacífico y el Atlántico ya antes, en el siglo XIX.

La primera de estas obras fue el Ferrocarril de Panamá, construido en 1855 -también por Estados Unidos- y que tiene prácticamente el mismo recorrido que después trazaría el canal, por lo que imagino que sería vital en la construcción de este último. Miles de obreros chinos fueron empleados en esta complicadísima obra, que, según dicen, causó más muertos que los 5.000 que hubo en la construcción del canal.

Muchos de los trabajadores -chinos y no chinos- que murieron en las obras del ferrocarril fueron pasto de enfermedades tropicales como la malaria, que entonces aún no se sabía que era transmitida por los mosquitos (en cambio, cuando se construyó el canal ya se sabía, lo que quizá permitió mejores medidas de prevención). Por otro lado, en los campamentos de trabajadores chinos también hubo otro gran factor para la mortalidad, bastante truculento: los suicidios de cientos de ellos.

Al parecer, muchos trabajadores chinos eran adictos al opio, lo que no se veía con muy buenos ojos, y se decidió cortarles el acceso a esta droga, lo cual a algunos les volvió básicamente locos. Relatos de los responsables de las obras en esa época cuentan espeluznantes testimonios sobre decenas de trabajadores chinos ahorcados unos junto a otros, o que habían pagado a trabajadores de otras comunidades -malayos, normalmente- para que les decapitaran. Estos trágicos sucesos ocurrieron especialmente cerca de una localidad panameña (bueno, colombiana entonces, que Panamá aún no se había independizado) llamada Matachín, y llegó a pensarse que el nombre venía por la de chinos que allí se mataron, aunque en realidad el topónimo era anterior y proviene seguramente del oficio de matarife de cerdos. Matachín ya no existe, pues medio siglo después quedó hundida bajo las aguas del embalse de Gatún, parte importante del canal de Panamá.

Poco después del Ferrocarril de Panamá, los trabajadores chinos fueron la principal mano de obra para la construcción del Ferrocarril Transcontinental, primero que unió la Costa Este (atlántica) y la Oeste (pacífica) de Estados Unidos, inaugurado en 1869. Muchos de estos trabajadores chinos, más de 20.000, huían de la miseria y de la guerra que China sufría entonces debido a la Rebelión Taiping, liderada por una secta cristiana cuyo líder decía ser el hermano menor de Jesús. Los chinos eran abnegados trabajadores, gente tranquila y, todo sea dicho, cobraban poco y eran fácilmente explotables, así que su mano de obra fue muy apreciada en este otro gran proyecto de infraestructura estadounidense.

Como veis, los chinos participaron en grandes proyectos de unir el Atlántico y el Pacífico en los siglos XIX y XX… Pero no parecen conformes con ello, pues en pleno siglo XXI quieren volver a hacerlo y no en uno, sino en dos proyectos más, y esta vez no sólo con mano de obra, sino aportando la empresa constructora y todo el capital.

El primero de estos grandes proyectos es el Canal de Nicaragua, que si todo va bien empezará a construirse en diciembre de este año y concluirá en 2019. El canal aprovecha la existencia del Lago Nicaragua, y ha sido adjudicado a una compañía privada hongkonesa. Con este nuevo canal, que para Panamá es una muy mala noticia, se quiere abaratar costes: que haya competencia, porque las tarifas para pasar el canal panameño son muy caras, y cada vez más, a medida que los barcos van siendo más y más grandes. Se paga según el peso de cada barco, lo que se suele traducir en decenas de miles de dólares por buque, a menos que seas Richard Halliburton.

El segundo proyecto, menos claro todavía pero que los chinos también quieren acometer, es una línea férrea entre la costa atlántica y la pacífica de Colombia, un país que de conseguir este proyecto también quitaría clientes a Panamá y se tomaría así una particular revancha (Panamá se independizó de Colombia con apoyo de EEUU, que así logró facilidades para construir el canal hace 100 años).

Por si todo esto fuera poco, también Guatemala está planeando, aunque en este caso sin participación china que se sepa, un «canal seco» que, por carretera y ferrocarril, también serviría para transportar mercancías de la costa pacífica a la atlántica. El istmo centroamericano se llena de grúas.

1 Comment

  1. Enviado por Marco
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    Los Estados Unidos siempre detrás… lo interesante es su política «de arreglos» ya que, como mencionas, Panamá era territorio Colombiano, pero los Estados Unidos incentivaron la independencia a fin de tener un gobierno «más manejable», es así que el gobierno norteamericano pactó con el Perú la devolución de Tarata y Tacna (que estaban en posesión de Chile desde la guerra del Pacífico), a cambio de eso, el Perú cedería Leticia (en la Amazonía) a Colombia (con lo que lograría acceso al río Amazonas) y así no «le dolería» tanto la pérdida de Panamá.

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    Enviado por ChinoChano
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    Y entonces, a Chile… ¿Cómo le compensaron? Tirando del hilo esto puede no tener fin…

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    Enviado por Adrián Martínez
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    Como se lían, con lo fácil que sería esperar unos milloncitos de años de nada a que se separen las placas tectónicas y ambos masas de agua se junten para formar el océano Pacifitlántico.

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    Enviado por ChinoChano
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    O del mismo modo, que se unan todos los continentes de nuevo, formen una nueva Pangea y ya no hagan falta barcos…

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    Enviado por Adrián Martínez
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    Pues mira gracias al Paleomagentismo (y cito a mi apreciada Wikipedia para el que no conozca el término: http://es.wikipedia.org/wiki/Paleomagnetismo ) se sabe que las placas tectónicas se mueven por variaciones de la posición de los polos magnéticos de la Tierra a lo largo de millones de años. Quién sabe si tanta tirria entre naciones es capaz de alimentar las misteriosas fuerzas que separan unos continentes de otros, poco a poco…

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    Enviado por ChinoChano
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    sí, se van separando, pero claro, como la Tierra es esférica, llegará un punto que volverán a encontrarse por el otro lado (el Pacífico, digo yo). Así que están condenadas a entenderse, aunque sea dentro de eones.

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    Enviado por Carlos
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    A Chile le compensaron llenándolo de Dunkin’ Donuts y Pizza Hut.

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    Enviado por ChinoChano
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    Pues no sé yo si los chilenos deben sentirse compensados…

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    Enviado por Inconexo
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    Seguro que a los suicidios también contribuyó los regímenes de trabajo, que en muchos casos eran de esclavitud.

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    Enviado por ChinoChano
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    Es posible, pero tampoco creo que a mediados del XIX se trabajara mucho mejor en ningún otro sitio…

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    Enviado por Edgar CM (Dde Carlo)
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    CHCH: Le cuento que hasta donde sabemos los costarricenses, la empresa hongkonesa hará el dichoso canal nica, dentro del territorio de ellos, al principio pensaban hacerlo desde el río San Juan, algo que harían sobre mi cadáver, y no creo que el gobierno de Luis Guillermo Solís, permita algo así, por que podría perjudicar suelo nacional, los ríos ticos y el todo ecosistema y áreas protegidas de Costa Rica, en mi país hay tres estaciones en todo el año, estación seca, lluviosa y pleitos con Nicaragua, aún está en pleito el asunto de la isla Calero que ellos invadieron e insisten que Guanacaste es territorio nica, y que nosotros se lo arrebatamos y es todo lo contrario, esos asuntillos están en disputa en la Haya, pero lo del canal nica, yo espero que sea en beneficio para ese pueblo y para sus habitantes.

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    Enviado por ChinoChano
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    va a ser difícil que una obra tan faraónica no afecte al ecosistema, pero en fin, esperemos que los nicaragüenses se lo piensen bien… Es un cambio radical para el lago que da nombre al país, por ejemplo. A Panamá el canal le cambió la forma, lo partió y lo independizó, el efecto fue mucho mayor que el de Suez sobre Egipto.

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    Enviado por Edgar CM (De Carlo)
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    CHCH: En eso comparto tu pensar, pero también espero que al pueblo nica le salga bien ese proyecto, por el bien de sus habitantes, por que no le niego que la llegada de inmigrantes nicaragüenses a Costa Rica fue muy alta, por que ese país estaba en la calle y compartía junto con Haití, Afganistán y Somalia, la lista de los países más pobres de la tierra, y un canal de ese deja mucho empleo y desarrollo que ese país ha deseado, y así el gobierno evitaría que más nicas salgan del país, ojalá lo logren para bien, y por las nuevas generaciones.

    Bendiciones!!

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    Enviado por ChinoChano
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    A ver qué pasa, es un asunto que puede cambiar la Historia de la región.

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    Enviado por Edgar CM (De Carlo)
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    CHCH: Dios te haga profeta, por que Nicaragua, no es ningún secreto que ha tenido un pasado muy difícil y creo que este canal interoceánico le dará beneficios a ese país, como todo proyecto faraónico como ese, tendrá sus pro y sus contra tanto en lo ecológico como en lo social, por que el gobierno aplicará políticas de expropiación de fincas y terrenos, lo que sí te puedo decir, es que costarricenses han comprado fincas allá, y me han contado familiares míos que viajan allá, que comprar fincas allá es muy barato, por el momento, ahora con ese proyecto la tierra o fincas se encarecerán, por último, he escuchado en las noticias de mi país, que los nicas pondrán manos a la obra al proyecto a partir del mes de diciembre, ojalá, por que es por el bien de ese pueblo.

    Un abrazo.

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